El origen de Canarias tiene que ver con la lava

 

Pensar en Tenerife es pensar en El Teide. Ese monumento rocoso que se alza en el centro de la isla es un símbolo de esta y de todo el archipiélago canario. Pensar en Tenerife, y también pensar en las Islas Canarias, es pensar en el Teide. Pero esta obra maestra de la geografía no es sólo una montaña, sino que también es un volcán. Es decir, es una especie de chimenea gigante a través de la que el interior de la corteza terrestre puede expulsar lava.

Pero el asunto no termina ahí. El Teide no sólo no es el único volcán de Canarias, sino que, en sí, el origen de Canarias es volcánico. En efecto, estos fragmentos de tierra que sobresalen por encima de la superficie del mar no son fragmentos que en su día se desprendieron de algún continente. Este archipiélago ha sido formado por sucesivas y prolongadas emisiones de lava. Pero, ¿de dónde sale la lava?

Los volcanes submarinos son los responsables
del origen de Canarias

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Erupción submarina

Los volcanes con los que estamos más familiarizados son los de superficie, pero no son los únicos. En el lecho terrestre, en lo que se conoce como el fondo del mar, también hay volcanes. Son idénticos a los otros, pero les ha tocado encontrarse bajo el agua. También expulsan magma, que se denomina lava cuando sale al exterior, aunque en este caso, como cabe esperar, entra en contacto con el agua del mar y no con la atmósfera.

Dichos volcanes, hace miles de años, comenzaron a expulsar lava y dieron lugar al origen de Canarias. Esto es posible, puesto que existe una serie de fracturas en la corteza terrestre, que se conocen como ejes o directrices estructurales, y que permiten la salida de magma al exterior. No obstante, hay que señalar que esto no debe confundirse con las zonas de borde de placa, en las que la actividad magmática es intensa. En este caso, se trata de un punto caliente dentro de una región intraplaca.

Hizo falta varias series volcánicas
para generar las Islas Canarias

 

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Esquema representativo de la teoría del punto caliente

Sucesivas emisiones –llamadas ciclos volcánicos-, durante un prolongado periodo de tiempo, provocaron que la cantidad de lava acumulada fuera tan grande que pudiera asomar por encima de la superficie del marAsí se hacía efectivo el origen de Canarias. A pesar de tener un origen común, llama la atención que cada isla presente un relieve singular, claramente diferenciado de sus demás compañeras. Esto se debe tanto a diferencias en la evolución como a diferencias en la composición de la lava que las formó.

Estas emisiones comenzaron hace unos 40 millones de años, con las Series Submarinas, y lo que se formó se denomina Complejo Basal. Como su propio nombre indica, se trata de la base de cada isla, y está formado por restos sedimentarios, lavas almohadilladas y una red de diques. Pero, por mucha lava que se expulse, hay que tener en cuenta que el lecho marino en la zona de este archipiélago alcanza los 3000 metros de profundidad.

Un factor fue clave para que las columnas de lava –los edificios insulares- se convirtieran en islas. Se trata del abombamiento y posterior levantamiento del bloque insular. Tras este suceso, se cree que las islas más orientales, Lanzarote y Fuerteventura, podrían haber asomado por encima del nivel del mar. Esto sucedió hace unos 20 millones de años.

Llegó un momento en el que las Islas Canarias
asomaron por encima del agua…

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Erupción del volcán de Teneguía, en La Palma (1971).

Las siguientes series de emisión de lava fueron las primeras en las que el magma, al salir a la superficie, entraba en contacto con aire y no con agua. Se trata de las Series Miocenas. Se calcula que para las islas orientales y centrales se empezó a dar esta fase entre hace 15 y 20 millones de años. Esto contrasta con las más occidentales, como La Palma, en las que se estima que este proceso empezó a tener lugar hace unos 2 millones de años. El tipo de lava que predominó en esta serie de emisiones fue la basáltica, que es un tipo de lava muy fluido.

Hubo un largo periodo de inactividad entre estas y las siguientes series, que duró 2 millones de años. Tras este parón, aparecieron las terceras series, denominadas Pio-Pleistocenas. Como cabe esperar, esta expulsó lava directamente a la superficie. Estas emisiones también presentaban lava de tipo basáltico, pero a estas se les sumó otras de diferente naturaleza. Entre ellas, destacó la importante emisión de tipo sálico.

Esta serie Pio-Pleistocena es la que conformó el paisaje que actualmente observamos al viajar por las islas. Por supuesto, a esto debe sumársele el proceso de erosión, que moldea la apariencia de las islas desde esta última serie hasta la actualidad. También cabe destacar otros procesos como los deslizamientos, que provocan la formación de valles y calderas.

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vista actual del Teide

Este es el origen de Canarias, pero…¿Qué ha
pasado con toda esta actividad volcánica?

Este es, en resumidas cuentas, el origen de Canarias y su evolución. Habría que resaltar que la actividad volcánica nunca se ha detenido, aunque nunca se ha dado un nivel similar de emisiones. Muchos de los volcanes de las diferentes islas, como el propio Teide con el que arrancábamos el texto, siguen activos, como atestiguan los estudios que se realizan sobre el terreno, y ya son conocidas las emisiones de fumarolas que de vez en cuando libera esta inmensa montaña. Sin embargo, por lo pronto nada parece apuntar hacia una nueva oleada de emisiones masivas de lava, por lo que no corremos ningún peligro.


Para la redacción de este texto se ha tomado como referencia la entrada Origen y formación de las Islas Canarias, publicada en la GEVIC, y la entrada Formación de las Islas Canarias, publicada en CanariWiki.


Fotografías:

Imagen destacada: Walter Lim (enlace a la licencia)
Imágenes del texto: Wikipedia